¿Por qué China es el más interesado en que el coche electrico tenga éxito?

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El director ejecutivo de Exxon Mobil, Darren Woods, recientemente le disparó a los vehículos eléctricos. Hablando en la Iniciativa Climática de Petróleo y Gas a fines del mes pasado, bromeó diciendo que su propósito podría ser derrotado si los vehículos funcionan con electricidad derivada de la quema de carbón.

El documental de 2006 «Who Killed The Electric Car» retrató a los ejecutivos de Big Oil como enemigos caricaturescos de un futuro verde cuando los vehículos eléctricos estaban en su infancia. Hoy en día, los vehículos eléctricos son realmente una gran amenaza para la demanda futura del petróleo.

Pero hay al menos una pizca de verdad en las críticas de Woods. China, el mayor importador mundial de crudo, también es el líder mundial en vehículos eléctricos. Pero aún obtiene gran parte de su energía del carbón, la fuente de electricidad más sucia. Agregue el proceso intensivo de energía de fabricación de baterías, que China también busca dominar, y los vehículos eléctricos no son particularmente ecológicos, al menos en China.

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Según la Administración de Información Energética de EE. UU., El carbón bituminoso emite un 75% más de dióxido de carbono por millón de unidades térmicas británicas que el gas natural. Incluso cuando los países desarrollados cierran las centrales eléctricas de carbón en reacción a los mandatos ambientales o debido a los bajos precios del gas, el combustible sigue siendo el rey en China y en otras partes de Asia. A medida que China aumenta la energía renovable, el carbón seguirá representando casi el 50% de la energía generada en China en 2028, según una investigación de Fitch Solutions, frente al 15% en los EE. UU.

El auge de los vehículos eléctricos requerirá un aumento en la generación de energía. La Agencia Internacional de Energía proyecta que, en su escenario de caso más alto, los vehículos eléctricos generarán 1.100 teravatios-hora adicionales de demanda para 2030, aproximadamente el 5% de la producción mundial actual de energía. Si bien el cambio a automóviles y autobuses eléctricos reducirá las emisiones del tubo de escape en China, hogar de algunas de las ciudades más contaminadas del mundo, podría no hacer tanto para limitar los efectos del cambio climático global.

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Los motores de combustión interna son ineficientes, y solo utilizan una fracción del combustible en el automóvil para alimentarlo. Como resultado, la adopción de vehículos eléctricos en todo el mundo reducirá a la mitad las emisiones de gases de efecto invernadero “bien a la rueda” de una flota equivalente de motores de combustión interna en 2030, proyecta la AIE en algunos de sus escenarios.Pero fabricar baterías también requiere mucha energía, lo que hace que el impacto neto final sea algo poco claro.

A pesar de que China aumenta la energía renovable, se prevé que el carbón represente casi la mitad de la energía generada en el país en 2028. Teniendo en cuenta la combinación energética de Alemania y la cantidad de energía utilizada en la producción de baterías, las emisiones de carbono de los vehículos eléctricos con batería son, en el mejor de los casos, «ligeramente más altas que las de un motor diesel», según el grupo de investigación alemán Ifo Institute.

En China, el despliegue de coches eléctricos debería disminuir las emisiones globales de gases de efecto invernadero, incluso la producción de baterías, concluye la investigación del Centro Belfer para la Ciencia y los Asuntos Internacionales. Pero agrega que las emisiones en ciertas regiones del país con fuentes de combustible más sucias pueden aumentar. Además, las emisiones de otros contaminantes nocivos como el dióxido de azufre y los óxidos de nitrógeno por la combustión del carbón son altas.

El escepticismo de las petroleras sobre los vehículos eléctricos puede ser autosuficiente, pero la adopción de la tecnología por parte de China también puede ser más sobre el dinero que el medio ambiente. China produce menos del 5% del petróleo mundial, utilizado en motores de combustión, pero alrededor del 45% del carbón del mundo, utilizado en la producción de electricidad para vehículos eléctricos.

De la misma manera que Estados Unidos es el mayor productor mundial de cultivos  para combustible de motor a pesar de las críticas generalizadas de los subsidios al etanol como costosos y perjudiciales para el medio ambiente, China gastará dinero y resistirá una industria sucia para ser también independiente de la energía.

Sin embargo, Beijing quiere dominar la industria automotriz del mañana. La apertura de China a Occidente llegó demasiado tarde para ser un importante exportador de vehículos con motor de combustión interna, pero ha tomado medidas agresivas para dominar la producción de baterías, incluida la obtención de fuentes de metales clave. A través de espléndidos subsidios, ya tiene, con mucho, el mercado doméstico de vehículos eléctricos más grande del mundo.

Las Big Oil aún podrían estar a tiempo de parar a los vehículos elécticos, especialmente a medida que se dispara su producción de gas natural. Exxon Mobil produjo 1,5 millones de barriles de gas natural equivalente al petróleo por día en el segundo trimestre, más de un tercio de su producción total. Este verano, Shell dijo que su objetivo es convertirse en la compañía de energía eléctrica más grande del mundo para la década de 2030, y que el gas natural podría ser una gran parte de esa ecuación.Big Oil puede detestar los vehículos eléctricos, pero tienen razón en que la imagen es más complicada de lo que parece. Si bien los partidarios de los vehículos eléctricos piensan en verde, quienes tienen más poder para cambiar el mercado pueden albergar otros motivos.

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