Un ingeniero de la NASA diseña un propulsor capaz de alcanzar la velocidad de la luz

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Para cada acción, hay una reacción: ese es el principio sobre el cual operan todos los cohetes espaciales, lanzando el propulsor en una dirección para viajar en la otra. Pero un ingeniero de la NASA cree que podría llevarnos a las estrellas sin ningún propulsor.

Diseñado por David Burns en el Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Alabama, el «motor helicoidal» explota los efectos de alteración masiva que ocurren a una velocidad cercana a la luz. Burns ha publicado un documento que describe el concepto en el servidor de informes técnicos de la NASA.

Se ha recibido con escepticismo de algunos sectores, pero Burns cree que vale la pena seguir su concepto. «Me siento cómodo lanzándolo», dice. «Si alguien dice que no funciona, seré el primero en decir que valió la pena intentarlo».

Para familiarizarse con el principio del motor de Burns, imagine una caja en una superficie sin fricción. Dentro de esa caja hay una varilla, a lo largo de la cual puede deslizarse un anillo. Si un resorte dentro de la caja empuja al anillo, el anillo se deslizará a lo largo de la varilla en un sentido, mientras que la caja retrocederá en el otro. Cuando el anillo llega al final de la caja, rebotará hacia atrás y la dirección de retroceso de la caja también cambiará. Esta es una acción-reacción, también conocida como la tercera ley de movimiento de Newton, y en circunstancias normales, restringe la caja para que se mueva de un lado a otro.

Pero, Burns pregunta, ¿qué pasa si la masa del anillo es mucho mayor cuando se desliza en una dirección que en la otra? Entonces le daría a la caja una patada mayor en un extremo que en el otro. La acción excedería la reacción y la caja aceleraría hacia adelante

Este cambio masivo no está prohibido por la física. La teoría de la relatividad especial de Einstein dice que los objetos ganan masa a medida que son conducidos hacia la velocidad de la luz, un efecto que debe tenerse en cuenta en los aceleradores de partículas. De hecho, una implementación simplista del concepto de Burns sería reemplazar el anillo con un acelerador de partículas circular, en el que los iones se aceleran rápidamente a la velocidad relativista durante un golpe y se desaceleran durante el otro. Pero Burns cree que tendría más sentido deshacerse de la caja y la varilla y emplear el acelerador de partículas para el movimiento lateral y circular, en cuyo caso, el acelerador debería tener la forma de una hélice.

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Espacio sin fricción

También necesitaría ser grande, unos 200 metros de largo y 12 metros de diámetro, y poderosa, que requiere 165 megavatios de potencia para generar solo 1 newton de empuje, que es aproximadamente la misma fuerza que utiliza para escribir en un teclado. Por esa razón, el motor solo podría alcanzar velocidades significativas en el entorno sin fricción del espacio. «El motor en sí podría alcanzar el 99% de la velocidad de la luz si tuviera suficiente tiempo y potencia», dice Burns. Las propuestas sin propulsores no son nuevas. A fines de la década de 1970, Robert Cook, un inventor estadounidense, patentó un motor que supuestamente convirtió la fuerza centrífuga en movimiento lineal. Luego, a principios de la década de 2000, el inventor británico Roger Shawyer propuso la unidad EM, que según él podría convertir las microondas atrapadas en empuje. Ninguno de los conceptos se ha demostrado con éxito y se supone que ambos son imposibles debido a la violación de la conservación del impulso, una ley física fundamental. Martin Tajmar, de la Universidad de Tecnología de Dresden en Alemania, quien realizó pruebas en el EM Drive, cree que el motor helicoidal probablemente sufrirá el mismo problema. «Todos los sistemas de propulsión inercial, que yo sepa, nunca funcionaron en un entorno libre de fricción», dice. Esta máquina hace uso de la relatividad especial, a diferencia de las otras, lo que complica la imagen, dice, pero «desafortunadamente siempre hay acción-reacción».

Burns ha trabajado en su diseño en privado, sin ningún patrocinio de la NASA, y admite que su concepto es enormemente ineficiente. Sin embargo, dice que hay potencial para cosechar gran parte de la energía que el acelerador pierde en calor y radiación. También sugiere formas en que se podría conservar ese impulso, como en el giro de los iones acelerados. «Sé que corre el riesgo de estar a la altura con el disco EM y la fusión fría», dice. “Pero tienes que estar preparado para avergonzarte. Es muy difícil inventar algo nuevo bajo el sol y que realmente funcione ”.

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Fuente:NASA engineer’s ‘helical engine’ may violate the laws of physics [New Scientist]

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